Titre

Sur de nombreuses monnaies parthes, un point rond plus ou moins discret, parfois un trait horizontal ou vertical, est visible sur le front ou la tempe du souverain. Ce point apparaît pour la première fois sur l'effigie des tétradrachmes S.45 d'Orodes II, au milieu du front. Les portraits des rois parthes étant encore traités avec beaucoup de réalisme à cette époque, surtout sur les tétradrachmes, ce détail correspond certainement à une véritable lésion sur le visage du nouveau roi. Il n'est pas question ici de chercher à établir la nature de cette anomalie, laissons cela aux spécialistes. Retenons malgré tout de leurs observations que de telles lésions ont un caractère héréditaire. Il est donc concevable que Phraates IV, comme son père Orodes II, ait pu en souffrir, et même d'autres membres de la dynastie arsacide après lui. Toutefois, que tous ceux qui ont fait figurer ce nodule sur leur effigie en aient été affligés, c'est possible mais on peut en douter. Si on s'en tient strictement au monnayage, cette lésion serait apparue presque systématiquement au même emplacement pour chacun d'eux, ce qui n'est guère vraisemblable. Il faut donc plutôt envisager une dimension politique dans la reconduction de cette "verrue" sur les monnaies d'une demi-douzaine de souverains parthes, sur une période de plus d'un siècle. Afficher ostensiblement la même singularité qu'Orodes II et Phraates IV est le moyen pour eux d'affirmer leur appartenance à la lignée arsacide et donc leur légitimité à exercer le pouvoir.
Les auteurs qui se sont intéressés à cet aspect du monnayage parthe sont très divisés, de ceux qui considèrent que les points ou traits représentés sont nécessairement des lésions physiques à ceux qui les interprètent uniquement comme des symboles d'appartenance à une dynastie. Don Todman, dans son article de 2008, fait la part des choses : « Il est peu probable que la représentation soit purement symbolique, mais elle peut avoir servi de caractéristique d'identification au sein de cette dynastie héréditaire ».1

L'article de 1966 de G.D. Hart 2

L'auteur de cet article tente d'établir la liste des rois parthes (ses attributions sont celles de Wroth) dont les portraits monétaires présentent des nodules, et s'applique à donner une explication médicale à ce phénomène. Malheureusement, par manque de matériel numismatique suffisant, et surtout du fait de la mauvaise qualité des photos du British Museum de l'époque qui ont servi de base à son étude, son bilan des souverains et des types monétaires concernés est lacunaire et en grande partie erroné. Aujourd'hui, l'amélioration considérable de la qualité des images, notamment de celles du British Museum, ainsi que l'accès à un matériel numismatique beaucoup plus étendu, obligent à réviser son inventaire.

27.2 45.3 63.2 79.3
[a] [b] [c] [d]

Fig. 2. de l'article : La monnaie en cause est la drachme 1924,0509.4 du British Museum [a]. Ce qui a été vu comme un nodule sous l'oeil de Mithradates II est en fait une concrétion, qui a adhéré d'autant mieux à la monnaie qu'elle se trouve dans un creux. Cette drachme est d'ailleurs parsemée d'autres concrétions, comme celle visible contre le grènetis à gauche. Sur plus de 2000 drachmes de Mithradates II de la base de données de parthika, l'effigie ne montre jamais le moindre nodule, et on peut exclure totalement que la "verrue" arsacide soit apparue sur une monnaie de ce souverain.
Fig. 4. de l'article : Il s'agit du tétradrachme 1901,0502.3 du British Museum. Sur la photo de l'époque on remarque sur la partie gauche de la monnaie de très importantes concrétions. La photo actuelle de ce même tétradrachme [b] montre que ces concrétions ont été nettoyées depuis, et que ce qui pouvait passer pour un gros nodule près du canthus interne de l'œil gauche a disparu.
Fig. 6. de l'article : La photo récente de ce tétradrachme S.63 d'Artaban III (1894,0506.2162 du British Museum) [c], de bien meilleure qualité que celle de 1966, ne montre pas de nodule au milieu du front. Aucune des drachmes ni aucun des tétradrachmes d'Artaban III ne présente d'ailleurs cette particularité.
Fig. 10. de l'article : Là encore, l'auteur de l'article a sans doute été induit en erreur par l'ancienne photo du tétradrachme 1900,0405.63 de Vologèses III. Il n'y a pas de nodule sur la tempe du roi, mais une boucle en forme de crochet,[d] comme sur tous les autres tétradrachmes du type S.79.
Fig. 11. de l'article : Sur l'image actuelle de ce tétradrachme de Vologèses V on voit que ce qui pouvait passer sur l'ancienne photo pour des nodules frontaux bilatéraux fait en réalité partie de la chevelure. Deux autres exemplaires de ce très rare tétradradrachme, en excellent état de conservation, permettent de confirmer que l'effigie y est exempte d'excroissances anormales.

En résumé, il est facile de prouver avec les éléments à notre disposition actuellement que ce qui a été interprété dans cet article comme des nodules sur des monnaies de Mithradates II, Artaban III, Vologèses III et Vologèses V n'en sont pas. Pourtant, plusieurs écrits rédigés depuis persistent à élaborer des théories à partir de données incorrectes !

1 D. Todman (2008). Warts and the Kings of Parthia: An Ancient Representation of Hereditary Neurofibromatosis Depicted in Coins. In: Journal of the history of the neurosciences. Vol.17-2, pp.141-146.
2 G.D. Hart (1966). Trichoepithelioma and the Kings of Ancient Parthia. In: Canadian Medical Association Journal. Vol.94, pp.547-549.


Nodules sur le front ou la tempe

T1 T2 T3 T4
[1] [2] [3] [4]

[1]   Avant Orodes II, la "verrue dynastique" ne figure sur aucune monnaie parthe • (Arsaces XVI - Tétradrachme S.30.7)

[2]   Une petite excroissance, souvent très discrète, apparaît au milieu du front • (Orodes II - Tétradrachme S.45.3)

[3]   La "verrue" devient bien visible • (Orodes II - Tétradrachme S.48.1)

[4]   La "verrue" se situe désormais sur la tempe • (Phraates IV - Tétradrachme S.51.4)


D5 D6 D7 D8 D9
[5] [6] [7] [8] [9]

[5]   Petit trait horizontal, à peine marqué, au-dessus du sourcil gauche • (Vardanes Ier - Drachme S.64.31)

[6]   Petit trait horizontal, pas toujours visible, au-dessus du sourcil gauche • (Gotarzes II - Drachme S.65.33)

[7]   Petit trait vertical, au-dessus du sourcil gauche • (Meherdates - Drachme S.67.1)

[8]   Petit trait vertical, au-dessus du sourcil gauche • (Vologèses Ier - Drachme S.71.1)

[9]   Point rond, au-dessus du sourcil gauche • (Vologèses Ier - Drachme S.71.3)


Nodules ailleurs que sur le front ou la tempe

Sur les portraits royaux, la "verrue dynastique", réelle ou symbolique, se cantonne le plus souvent entre le milieu du front et la tempe. Néanmoins, sur certaines drachmes la narine du roi semble exagérément proéminente. Cette particularité, exceptionnelle sur les drachmes de Mithradates IV frappées à Mithradatkart, devient plus fréquente sur les drachmes de Mithradatkat et de Nisa sous Orodes II, tout en restant limitée à certains exemplaires. La volonté délibérée du graveur de représenter un nodule n'est pas flagrante, on peut tout aussi bien mettre en cause ses aptitudes artistiques.
Au cours du règne suivant, sur de rares spécimens S.54.12 émis à Nisa pour Phraates IV, en plus du nodule qui occupe le front habituellement un second nodule est clairement visible sur le nez. Mais quelles conclusions en tirer, dans la mesure où cette bizarrerie ne concerne que le type 54.12, et seulement quelques coins d'avers de ce type ?
Plus tard encore, sur les premiers tétradrachmes S.68 émis pour Vologèses Ier, le graveur a placé un nodule entre la narine et la lèvre supérieure. Le fait que ce nodule ne soit pas situé au même endroit sur les drachmes et les tétradrachmes d'un même souverain renforce la conviction qu'il ne s'agit plus à ce stade d'une anomalie physique, mais bien d'un attribut symbolique, d'une affirmation d'appartenance à une dynastie.

10 11 12 13
[10] [11] [12] [13]

[10]   Mithradates IV - Drachme S.40.3, Mithradatkart

[11]   Orodes II - Drachme S.46.12, Mithradatkart

[12]   Phraates IV - Drachme S.54.12, Nisa

[13]   Volgèses Ier - Tétradrachme S.68.1/3, Séleucie


Récapitulatif

Tableau

* Le cas des tétradrachmes S.55 est détaillé ici.



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